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忧郁症是大脑的疾病!不只会让你心情不好,还会害你变笨

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忧郁症是大脑的疾病!不只会让你心情不好,还会害你变笨

在爆量门诊的有限时间里,我最常问的问题是:你遇到这些事情、症状、不舒服,有没有影响到大脑功能?工作或学习能力有没有受到影响?注意力、记忆力、思考反应能力有没有变差。对多数人来说,这才是关键问题。

精神科看的种种问题,如失眠、忧郁、焦虑、自律神经失调,每个人一生中多少都会碰到,有些人还三不五时就冒出一些短暂的症状。怎幺判断需不需要治疗、需不需要服药?重点在于对日常生活的影响。如果工作、求学、人际关係已经撑不下去,就会需要他人协助。

忧郁症是大脑的疾病,所以不会只有「心情低落」、「负面思考」、「想自杀」这些症状。当忧郁症变严重,会带来大脑功能的全面退化,甚至某些脑部区域的萎缩。有些病人意志力强,或硬撑,想办法度过去,但大脑的认知功能退化,没办法靠意志力完全掩盖过去。

科学家在研究里证实,严重的忧郁症病人,工作记忆(working memory)会受到负面影响,简单说就是讯息的接受、处理与传递功能变差。当忧郁症变严重,要唸书、準备考试的人,会发现越来越难以集中注意力,看着书却记不起来,思考、逻辑等高阶认知功能变得迟钝,病人会开始怀疑自己、失去自信。

忧郁症变严重的上班族,会发现越来越容易出错,决断力变差,也越来越难启动一件事情、一个计画。人际关係无法维持,因为容易退缩、说错话。面对这种种问题,病人会发现,现在连拟订计画来改善这些问题的能力都没有。职场与人际关係的困境,又加重了忧郁症的进展。

2005年某个研究,让一般人跟忧郁症病人记忆一串4-8个字母的字,结果忧郁症病人能记得的字,远低于一般人。2008年另一个研究,证实忧郁症病人更难移除负面的记忆,把注意力放在手边中意的事情上。类似大脑认知功能的研究,让我们注意到忧郁症带给病人的全面影响。

有个更让人不愿意面对的是,忧郁症对大脑认知功能带来的伤害,并不是表面上忧郁症治疗好了,大脑功能就会完全恢复原状。这二、三十年来许多研究证实,当忧郁症恢复,病人心情好转,看起来好像没事了,追蹤大脑认知功能一段时间,还是跟没有得过忧郁症的人有一段差距。这说明忧郁症对大脑带来的伤害,也只能慢慢修补,不见得能修补成原来最好的状态。有些人忧郁症好转后,遇到一些挫折就又复发,原因可能也出在认知功能没有完全恢复,承受压力的能力还是比以前差。

当你察觉你可能有忧郁症、大脑功能开始受到影响时,还是得积极面对,寻求治疗的策略,以免认知功能变差后,工作、学习、人际关係全面恶化。对忧郁症病人,并不是轻鬆地说「不要想就好」,忧郁症会恶化的原因之一,就是大脑无法用意志力阻止负面思考,旁人怎幺说也没用。而忧郁症病人即使心情改善,还是需要一段缓冲时间让大脑功能渐渐恢复。

当你发现你的亲人、同事怎幺最近工作能力变差,然后有时会莫名流泪、情绪不稳定、越来越严重,或许就该考虑,说不定是得到忧郁症了。这时,面对问题,不要逃避,可能是最好的选择。